This article examines the changing nature of aristocratic land acquisitions in central France in the centuries before the outbreak of revolution in 1789. It shows how nobles bought up or confiscated peasant land to engross large estates. Since their acquisition rarely altered the legal status of such lands, aristocrats surprisingly were among those responsible for paying the bulk of the feudal dues at the end of the Old Regime (and were probably the major beneficiaries when the French Revolution abolished them). These “entrepreneurial” nobles often blended new kinds of industry with traditional forms of agriculture; they also increasingly deprived peasants of land and grazing rights. By exploring changing patterns in aristocratic landholding, this article shows how the nobility in central France contributed both to the development of capitalism and industrialization in France and to rising peasant anger at the beginning of the French Revolution.

Cet article étudie l'évolution des acquisitions aristocratiques de terrains en France centrale pendant les siècles avant la Révolution de 1789. Il montre comment les nobles ont acheté ou confisqué les terres paysannes afin de les réunir en de grands domaines. Puisque ces achats n'ont que rarement modifié le statut juridique de ces terres, les aristocrates étaient obligés à payer la majeure partie de la cotisation féodale à la fin de l'ancien régime. Souvent ces nobles « entreprenants » mélangeaient de nouveaux types d'industrie avec les formes traditionnelles de l'agriculture; en même temps, ils ont de plus en plus privé les paysans de terres et de droits de pâturage. En explorant les nouvelles habitudes de l'aristocratie foncière, cet article montrera comment la noblesse de la France centrale a contribué au développement du capitalisme et de l'industrialisation en France et à la colère paysanne au début de la Révolution française.

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